Breve historia de la gerontologia como disciplina y sus tendencias en la formación de profesionales1

Preparado por: Melba Sánchez Ayéndez, Ph.D.
Catedrática, Programa de Gerontología Escuela Graduada de Salud Publica Recinto de Ciencias Medicas Universidad de Puerto Rico
   
La disciplina de la gerontología surge en el siglo XX. No fue hasta mediados del siglo que los diferentes aspectos del proceso de envejecimiento y de la vejez comenzaron a ser estudiados de manera científica y consistente y que números significativos de científicos sociales y biológicos comenzaron a indagar sobre esta nueva área del conocimiento humano (Tibbitts 1960). El envejecimiento de las poblaciones de los países de mayor desarrollo tecnológico y los problemas resultantes de ello para la prestación y utilización de los servicios humanos y de salud fueron factores esenciales en el surgimiento de esta nueva área de estudio (Tibbitts 1960). En las postrimerías del siglo XX, los países de menor desarrollo tecnológico han comenzado a sufrir las consecuencias del envejecimiento de su población dentro de la realidad que acarrea una transición epidemiológica y demográfica completamente diferentes a la de los países de mayor desarrollo. Este siglo ha visto, además, el surgimiento de nuevas profesiones y la adaptación de profesiones existentes para servir las diferentes necesidades de la creciente población de adultos de edad mayor. Sociólogos, antropólogos, psicólogos, trabajadores sociales, epidemi6logos, planificadores y administradores de servicios de salud y servicios humanos, salubristas y economistas, entre otros, han adaptado la metodología de sus respectivas disciplinas al estudio y mejor comprensión de las facetas diversas que componen el envejecimiento de la población y sus repercusiones en los ámbitos sociales, psicológicos, económicos y de salud a niveles nacionales, regionales, subculturales, grupales e individuales.
La gerontología es una disciplina vasta que ha comenzado a pasar por el proceso de subespecialización a partir de las ultimas dos décadas del presente siglo. Los investigadores y teóricos se han concentrado en tópicos específicos dentro de sus áreas de interés y disciplinas científicas. Inclusive, los profesionales han comenzado a denominarse a tenor con esta nueva área de interés sobre el ciclo de vida de los seres humanos. Se han acunado nuevos términos laborales u ocupacionales como: gerontólogo, gerontólogo social, geropsicólogo, geropsiquiatra, administrador de servicios gerontológico y medico o enfermera geront6logo(a).
Se ha comenzado a hacer una diferenciación clara y precisa entre gerontología y geriatría. Pocos sustantivos en la historia reciente han sido tan debatidos como estos dos. La geriatría es una especialización médica y parte de las premisas de esta disciplina de la salud. La gerontologia no es una subespecialización médica. Surge a fines de los anos 30 y tiene como objetivo el comprender la interrelación de los diversos aspectos de la vivencia humana (social, cultural, política, económica, individual) con los ajustes que los seres humanos han de hacer ante la realidad de su proceso de envejecimiento biológico y las definiciones, oportunidades y respuestas sociales organizadas que da su entorno cultural en cuanto a su salud y su utilización y valor como individuos o subgrupo poblacional (Sánchez-Ayéndez 1996). La gerontología parte de una visión integradora y holística que no va encaminada al tratamiento de la enfermedad.
El énfasis marcado que la medicina hizo a principios de siglo en las enfermedades degenerativas y crónicas resultantes del envejecimiento de la población en los países de mayor crecimiento tecnológico trajeron como resultado una evaluación del Nacional Research Council y los Institutes Nacionales de la Salud para estudiar los problemas de salud de los adultos de edad mayor desde una perspectiva epidemiológica y biológica y no clínica-degenerativa. El libro Problems of Aging (Cowdry 1939) fue uno de los primeros ejemplos de esta nueva vertiente. Los libros The Role of the Aged in Primitive Society (Simmons 1945) v Personal Adjustment in Old Age (Cavan et. al 1949) y los artículos Gerontology (Frank 1946) y The social meaning of aging (Havighurst 1958) pavimentaron el camino para el enfoque social. El envejecimiento y la vejez comenzaron a ser percibidos como procesos. Para poder resolver los problemas clínicos y sociales de los adultos de edad mayor que representaban los crecientes números y proporción de los adultos de 65 años o más se reconoce la necesidad de conocer sobre los procesos sociales, culturales, psicológicos, políticos, económicos y de salud del envejecimiento biológico y sus consecuencias (USPHS 1941). Todos estos sucesos trajeron como consecuencia el desarrollo de conceptos fundamentales para la gerontóloga, tales como: interdisciplinariedad, contexto e interacción entre predisposición biológica y el ambiente (Sánchez-Ayéndez 1996). Como resultado, el Cirujano General de los Estados Unidos decretó la formación de una unidad de gerontología en los Institutos Nacionales de la Salud de donde años mas tarde (1974) surgid el Instituto Nacional de la Vejez (National Institute on Aging). Para mediados de la década de los años 40 surgió The Nuffield Unit for Research into Problems of Ageing en la Universidad de Cambridge en Inglaterra. Esto atrajo a científicos en Europa y asa la gerontología se asegura su lugar tanto en el Nuevo como en el Viejo Mundo (Sánchez Ayéndez y Kalache, a.p.). A partir de 1950, se comenzó a generar una serie de publicaciones científicas desde las perspectivas de diversas disciplines. Estas publicaciones han ido en un dramático incremento y diversificación.
Las ciencias sociales, al igual que las biológicas y las de la salud, han comenzado a diferenciar entre sí las diversas áreas de estudio que les competen desde sus diversos enfoques. Hoy en día se distingue entre un geropsicólogo y un antropólogo o sociólogo estudioso de la vejez y también entre un administrador de servicios gerontológico y un estudioso de la política publica existente sobre vejez. Se diferencia entre un biólogo que estudia el envejecimiento de la célula y un epidemiólogo que centra su quehacer intelectual en la vejez y problemas de salud asociados al envejecimiento de la población.
Como disciplina, la gerontología ha tratado de integrar en lugar de segregar el conocimiento sobre la situación de los adultos de edad mayor. Indistintamente del área de estudio o del tema o problema particular que interese al científico que se defina como gerontólogo, este reconocimiento de la necesidad de integrar diversas facetas es esencial para la perspectiva gerontológica.
Atchley (1972) señala que hasta fines de la década de los 60 y comienzos de los 70, los estudiosos de la vejez y el envejecimiento podían ser clasificados en cuatro áreas principales: biológica, psicológica, sociológica y de comportamiento. La primera dio lugar a la "gerontología biológica" y las otras tres áreas a lo que se reconoce como "gerontología social". La "gerontología biológica" hace énfasis en los procesos biológicos del envejecimiento y la vejez al igual que en su impacto en los aspectos fisiológicos. Un factor primordial de estudio en esta subdisciplina de la gerontología es el impacto del envejecimiento de y en las celulas. La "gerontología social" se ha distinguido por tener como foco de estudio los aspectos no fisiológicos y no biológicos del envejecimiento (Sánchez Ayéndez y Kalache, en imprenta). Clark Tibbits, reconocido como uno de los fundadores de la gerontología social, definió esta como la rama de la gerontologia a la que le concierne el estudio y comprensión del "desarrollo y comportamiento grupal (social) de los adultos una vez han completado la etapa de maduración en su desarrollo y de los fenómenos sociales que dan lugar o surgen como resultado de la presencia de adultos de edad mayor en la población" (Tibbits 960,traducción nuestra). La más reciente subespecialización dentro de la gerontologia centra su interés en aspectos de política pública, programas dirigidos a la promoción de la salud y del bienestar de la población de edad mayor y administración de servicios sociales y de salud al igual que en la defensa de los derechos de los adultos de edad mayor (advocacy) (Sánchez Ayéndez y Kalache, a.p.). No obstante estas diferencias en cuanto a aspectos de interés, la gerontología se caracteriza por su enfoque multi e interdisciplinario y la aplicaci6n del mismo al estudio del envejecimiento y la vejez y a los problemas que confrontan los adultos de edad mayor en esa etapa de la vida.
La "Asamblea Mundial sobre el Envejecimiento" (AMSE) celebrada en 1982 en Viena trajo como resultado el Plan de Acci6n Internacional de Viena sobre el Envejecimiento en el cual se señalaron ciertas áreas para la capacitación y educación de profesionales que tendrán a su cargo el estudio del envejecimiento de la población y de la vejez y la atención de los adultos de edad mayor. Se instó a los gobiernos y las autoridades a quienes les competiera el que se estimulara la atención a la capacitación adecuada en gerontología y geriatría mediante la creación de instituciones nuevas o el refuerzo de las existentes (AMSE 1983). Las áreas para la acción que fueron recomendadas giraron en torno a: aspectos del desarrollo y humanitarios inherentes al envejecimiento, salud y nutrición, protección de los consumidores ancianos, vivienda y medioambiente, la familia, bienestar social, seguridad de ingreso y empleo, educación, políticas y programas, investigación y capacitación y educación. Se hizo énfasis en estimular la investigación sobre aspectos biológicos, mentales y sociales y se señalaron como temas particulares: factores genéticos y ambientales; efectos de los factores biológicos, médicos, culturales, de la sociedad y del comportamiento sobre el envejecimiento; influencia de los factores económicos y demográficos; utilización de los conocimientos y posibilidades culturales de los senescentes y servicios de salud y sociales. Estos parámetros sentaron las bases para la capacitación y formación de profesionales en gerontologia y geriatria.
De acuerdo a una publicación de 1996 de "The Association for Gerontology in Higher Education" (AGHE), las especializaciones o áreas de interés de la gerontología se han diversificado. Las principales categorías ocupacionales se concentran en siete áreas (AGHE, 1996:8-9):
1. Servicio directo: Provisión de servicios sociales, psicológicos, de salud y jurídicos a nivel individual y de grupo.
2. Planificación y evaluación de programas: Diseño, implementación y evaluación de programas dirigidos a adultos de edad mayor.
3. Gerencia y administración: Supervisión de los aspectos operacionales, de personal, de gastos y de evaluación de organizaciones, instituciones y agencias orientadas a la satisfacción de las necesidades de los adultos de edad mayor y de sus familias.
4. Mercadeo y desarrollo de productos: Evaluación de las necesidades, los deseos y las tendencias consumistas de los adultos de edad mayor, el diseño de estrategias para atraer la atención de dicho sector poblacional (advertisement) y la diseminación de información a los adultos de edad mayor sobre un producto o servicio.
5. Defensa de derechos humanos (advocacy): Activismo comunitario, a nivel de gobierno y del sector privado en pro de los derechos de los adultos de edad mayor y de mejores servicios y política pública más adecuada.
6. Educación y entrenamiento: Planificación, enseñanza y evaluación de programas instruccionales para los adultos de edad mayor y sus familias al igual que programas conducentes a un grado o de educación continuada. Participación en talleres educativos.
escenarios de salud, universidades, otros escenarios educacionales e instituciones para  adultos de edad mayor.
7. Investigación: Diseño y conducción de investigación, tanto básica como aplicada, sobre el envejecimiento y las circunstancias asociadas con la vejez.
La mayoría de las profesiones especificas en las que se encuentran laborando los especialistas en gerontología no exigen certificación o licencia en gerontología aunque sí para la ejecución de las tareas profesionales afines a la profesión especifica. Los gerontólogos pueden ser: trabajadores sociales, psicólogos, sociólogos, antropólogos, economistas, consejeros, educadores, abogados, arquitectos, administradores de servicios de salud, enfermeras(os), médicos, dentistas, nutricionistas, terapistas en diversas áreas, biólogos, planificadores de servicios o especialistas en política pública y especialistas en recreación, entre otras profesiones. Ciertas nuevas denominaciones laborales o denominaciones existentes a las que se les añade el calificativo gerontológico han comenzado a ser reconocidas. Entre ellas AGHE menciona (1996:11): consultores, administradores y supervisores deservicios gerontológicos o geriátricos, especialistas de mercadeo, planificadores de programas y servicios y personas encargadas de adiestramientos sobre gerontología. Se espera que según continué el incremento de la proporción y el número de adultos de edad mayor, prosiga el aumento de oportunidades de empleo para personas que han centrado su interés en la gerontología. También se pronostica que continuara la diversificación de subespecialidades según aumente nuestro conocimiento sobre las necesidades generales y especificas de este sector de edad de la población.


REFERENCIAS
Asamblea Mundial sobre el Envejecimiento 1982, Naciones Unidas. 1983. Plan de acción internacional de Viena sobre el envejecimiento, 1982. Nueva York: Naciones Unidas (Publ. S.82.1.16).
Atchley, Robert. 1972. The Social Forces in Later Life.California: Wadsworth.
Cavan, Ruth S., Burgess, E.W., Havighurst, R.W., and Goldhamer, H. 1949. Personal Adjustment in Old Age . Chicago:Science Research Associates.
Cowdry, E.V. (ed). Problems of ageing. Baltimore:Walhams and Wilkins, 1939.
Frank, L.K. 1946. Gerontology. Jnal. of Gerontology, 1:1-12.
Havighurst, R.J. 1958. The social meaning of aging. Geriatrics. 13:43-50.
Sa'nchez-Aye'ndez, Melba. 1996. How to define aging from a cultural perspective. Proceedings of the Joint Meeting of The Pasteur-Merrieux Institutes on "Aging In Europe: Functional Definitions of Old Age and Growing Old". Annecy, France: Merrieux Institute.
Sanchez-Ayendez, Melba y Kalache, Alexandre. "Gerontologfa: Presente y future". A. Kalache, M. Sanchez-Ayendez y F. Morales Martfnez (eds.). Gerontologfa y Geriatrfa en America Latina y el Caribe: Principios rectores para el nuevo siglo, Washington, D.C.: Organizacion Panamericana de la Salud (aceptado para publication).
Simmons, Leo W. 1945. The Role of the Aged in Primitive Society. New Haven: Yale University Press.
Tibbitts, Clark. 1960. Origin, Scope and Fields of Social Gerontology. Handbook of Social Gerontology. C. Tibbitts (ed.). Chicago: The University of Chicago Press.
U.S. Public Health Service. 1941. Proceedings of the Conference on Mental Health in Later Maturity. Washington, d.C.: U.S. Government Printing Office, 23-24 May.
The Association for Gerontology in Higher Education (AGHE). 1996. Careers in Aging: Opportunities and Options. Washington, D.C.: AGHE.


1 Las páginas 1-6 de este artículo son una una síntesis del capítulo "Gerontología: Presente y futuro", Melba Sánchez-Ayendez y Alexandre Kalache, que será publicado en el libro Gerontología y Geriatría en America Latina y el Caribe: Principios rectores para el nuevo siglo, A. Kalache, M. Sánchez-Ayéndez y F. Morales Martínez (eds.); Washington, D.C.: Organización Panamericana de la Salud. Derechos de autor reservados para la OPS/OMS. Para citar, utilizar formato APA para documentos aceptados para publicación. De acuerdo a especificaciones de la OPS/OMS, se requiere permiso del autor principal del capitulo para citar antes de publicación del libro en 1998.